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viernes, 22 de septiembre de 2017

Hubble descubre un objeto único en nuestro sistema solar

Se trata de un raro híbrido, pues es un asteroide binario que también se comporta como un cometa.


Con ayuda del Telescopio Espacial Hubble de la NASA / ESA, un grupo de científicos liderado por astrónomos alemanes ha observado un extraño tipo de objeto en el cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter: se trata de dos asteroides que orbitan entre sí y exhiben características semejantes a un cometa, incluyendo un coma brillante y una larga cola. Se trata del primer asteroide binario conocido clasificado a la vez como un cometa del cinturón principal de asteroides.

El par de asteroides, llamado 288P, fue observado en septiembre de 2016 justo antes de que el asteroide hiciera su aproximación más cercana al Sol. Los astrónomos vieron que el objeto que contemplaban no era uno, sino dos asteroides que giraban uno alrededor del otro dejando una corriente de polvo en su estela. Este tipo de asteroides que se comportan como un cometa no son nuevos, pero tampoco comunes. 

Lo que hace especial este descubrimiento es que se trata de un sistema binario de asteroides: cada asteroide -que tiene además casi la misma masa y el mismo tamaño- orbita al otro a una distancia de menos de 100 kilómetros. Ese descubrimiento fue en sí mismo un hallazgo importante; ya que, debido a que se orbitan entre sí, se pueden medir las masas de los objetos en tales sistemas.

Precisamente cuando este par de asteroides realizó su acercamiento más próximo al Sol, la NASA aprovechó las capacidades del Hubble para capturar imágenes más claras de su núcleo y cola, confirmando, además, la firma de un cometa. De ahí que sea tan especial y único este hallazgo.

"Detectamos indicaciones fuertes para la sublimación del hielo de agua debido al aumento de la temperatura solar, similar a cuando se crea la cola de un cometa", comenta Jessica Agarwal del Instituto Max Planck y coautora del trabajo que publica la revista Nature.

Los investigadores creen que 2006 VW139 (nombre dado al objeto binario detectado por primera vez en 2006 como parte del programa de búsqueda de asteroides Spacewatch) se separó hace unos 5.000 años bajo el estrés de la rotación, donde la corriente de vapor que salía de los fragmentos ayudó a empujarlos cada vez más lejos;

¿Se trata de un objeto único o habrá más de este tipo?


288P es muy diferente a todos los otros asteroides binarios que conocemos, lo que plantea todo un abanico de preguntas acerca de su existencia y de la posibilidad de encontrar más objetos similares a este. "Necesitamos más trabajo teórico y observacional, así como más objetos similares al 288P, para encontrar una respuesta a esta pregunta", expone Agarwal.

Comprender cómo se formaron y evolucionaron los cometas del cinturón principal de asteroides orbitando entre Marte y Júpiter es vital para seguir profundizando en nuestra comprensión de la formación y evolución de todo el Sistema Solar y podríamos resolver preguntas tan relevantes como la de cómo llegó el agua a la Tierra. Este extraño híbrido se presenta como un sistema extremadamente importante para futuros estudios.

Sin duda otro elemento más para la lista de descubrimientos insólitos y apasionantes del Hubble.

Referencia: A binary main belt comet, Jessica Agarwal, David Jewitt, Max Mutchler, Harold Weaver, Stephen Larson. Nature 2017 spacetelescope.org/static/archives/releases/science_papers/heic1715/heic1715a.pdf
Crédito imagen: ESA/Hubble, L. Calçada.

Este conjunto de imágenes del telescopio Hubble de la ESA / NASA revela dos asteroides orbitando entre sí con un halo brillante (coma), y una cola larga del polvo.

Científicos anuncian que Eurasia se partirá en dos

El lago Baikal, situado en Siberia (Rusia), se transformará en un océano y el territorio dejará de ser un solo continente, según los resultados de una investigación.

Científicos anuncian que Eurasia se partirá en dos

De acuerdo con una investigación realizada por los científicos del Instituto de Geología y Mineralogía de la Academia Rusa de Ciencias (ARC) y con la Universidad Estatal de Novosibirsk, dentro de 20 millones de años el continente de Eurasia podría quedar partido en dos y el ruso lago Baikal convertirse en un océano. Así lo informa Ciencia en Siberia, un departamento de la ARC.

La zona de rift del lago Baikal, esto es, una enorme división de la corteza terrestre situada bajo la formación lacustre rusa, se está expandiendo gradualmente.

Los científicos llegaron a la conclusión de que hace alrededor de 6 millones de años la actividad tectónica en la región aumentó de forma brusca. Las montañas comenzaron a tener mayor altitud y las cavidades se hicieron más profundas.

Es la primera investigación en la historia en que se aventura cuándo el continente quedará dividido en dos.

martes, 19 de septiembre de 2017

Un extraño fósil podría cambiar la historia de la evolución de los animales terrestres

Hay algo que aprender de cada fósil, pero de vez en cuando, se encuentra un fósil que no parece encajar. 

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Estos son los emocionantes. Al igual que Hongyu chowi, un recién descrito fósil de peces que parece implicar que más especies estaban evolucionando para vivir en la Tierra de lo que habíamos conocido anteriormente.

Encontrado en una cantera en el norte de China en 2002, el H. chowi podría replantear la historia de lo que pasó cuando salimos de los mares para evolucionar como animales terrestres.

La historia de cómo esto sucedió es relativamente conocida. Hace aproximadamente 360 ​​millones de años en el período devónico, un grupo de un tipo particular de pescado llamado «lobe-finned fish» (pez de aletas lóbulos), por sus aletas carnudas que contienen músculos y huesos, evolucionó en tetrápodos o animales de cuatro extremidades.

Estos miembros pueden incluir alas y aletas, así que cada animal de cuatro extremidades que alguna vez haya existido, incluyendo pájaros, tortugas, focas y seres humanos, es descendiente de estos peces.

H. chowi es un pescado con aletas lóbulos de 1,5 metros de largo que vivió hace alrededor de 370 a 360 millones de años, y tiene características que hacen que sea difícil colocar filogenéticamente.

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Comparte varias características con un grupo de peces depredadores de aletas lóbulos, llamados rizodontes, que se cree que se han dividido con el grupo de tetrápodos antes de evolucionar a animales limbed. Su tamaño y algunas de las formas de sus huesos son consistentes con los rizodontes.

Por otro lado, también comparte características con otro grupo extinguido de peces con aletas lóbulos, elpistostegidos. Estos muestran similitudes con los primeros tetrápodos, y H. chowi los comparte; a saber, la cintura escapular y el esqueleto de las branquias.

Esto podría, indicaron los investigadores, sugerir una de dos cosas. La primera es que H. chowi es un rizodonte que evolucionó independientemente características tetrapodomorphas.

La segunda es que algunos rizodontes podrían estar más estrechamente relacionados con los elpistostegidos y los tetrápodos de lo que se pensaba anteriormente.

Sin embargo, sea cualquiera de las dos, la conclusión es significativa: Las características compartidas entre grupos separados son más sustanciales de lo que sabíamos, aumentando los paralelos entre rizodontes, elpistostegidos y tetrápodos.

«En ambos casos, el resultado global revela un aumento sustancial en la homoplasia en el grupo de tetrápodos», escribe el equipo en el estudio.

«También sugiere que la diversidad ecológica y la provincialidad biogeográfica en el grupo de tetrápodos se han subestimado».

Aunque el hocico del fósil no pudo ser encontrado (fue excavado en una cantera activa y el hocico ya había sido perdido o destruido), los huesos alrededor de la mandíbula sugieren que el pez se escondió en el lecho marino, rápidamente emboscándose y chasqueando sus mandíbulas alrededor su presa.

La investigación fue publicada en la revista Nature Ecology & Evolution.